Cultura e scienze

Il doodle per l'arrivo di New Horizons su Plutone

Mancano meno cinque ore (e circa 248.410 chilometri) al passaggio ravvicinato della sonda New Horizons su Plutone. Nell’attesa del primo flyby Google festeggia l’arrivo della sonda nelle vicinanze del pianeta nano con un Doodle animato dedicato a New Horizons. La sonda effettuerà il flyby ad una distanza di circa dodicimila chilometri alle ore 13:50 circa (ora italiana). Ci vorranno però diverse ore prima che i dati raccolti dal New Horizons raggiungano il controllo a Terra.

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l Doodle di Google con Plutone e e New Horizons

 
New Horizons è una piccola sonda, pesa appena 470 chilogrammi (insomma quanto una vecchia Fiat 500) dal 2006 ad oggi ha percorso i 5 miliardi di km che separavano la Terra da Plutone al momento del lancio. Nel corso degli ultimi 8 anni è stata in uno stato di ibernazione. Dopo il passaggio nel 2007 “vicino” a Giove (ad una distanza di 2 milioni di km) la sonda è stata messa in standby fino al dicembre 2014 quando è stata riattivata dal controllo da Terra per gestire le procedure di avvicinamento a Plutone. Ora manca davvero pochissimo e nel frattempo New Horizons ha già inviato alcune immagini di Plutone e delle sue lune e ha contribuito a determinare, una volta per tutte, le reali dimensioni del pianeta nano. Secondo le ricostruzioni effettuate dagli scienziati che collaborano al progetto Plutone ha un diametro di 2.370 km. La questione sembra banale ma non lo è, fin dall’anno della sua scoperta (nel 1930) si è sempre discusso sulle reali dimensioni del pianetino. Uno degli ostacoli principali che hanno impedito una misurazione corretta è stata l’atmosfera di Plutone. Ecco le proporzioni di Plutone e di Caronte rispetto al nostro Pianeta:
Plutone, la sua luna Caronte e la Terra (http://www.nasa.gov/)
Plutone, la sua luna Caronte e la Terra (http://www.nasa.gov/)

Nel Doodle si vede un’altra delle scoperte di New Horizons, la strana “macchia” o cratere a forma di cuore nell’emisfero meridionale di Plutone:
plutone cuore new horizons
 



In copertina: Plutone e Caronte in una foto dell’11 luglio (Credits: NASA-JHUAPL-SWRI)